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Orlando Sentinel: Las nuevas atracciones de International Drive compiten más con Disney y Universal por el tiempo de los turistas

Habían sido amigos virtuales durante años, jugando a "Call of Duty" en línea, hasta que decidieron conocerse en persona por primera vez y pasar las vacaciones en Universal Orlando Resort con sus seres queridos.

En el último día de sus vacaciones, Rydge Ansley, un trabajador de la construcción de 23 años de Georgia, y Corey Glenn, de 22 años, un EMT de Carolina del Norte, entraron en International Drive para visitar la página web Madame Tussauds wax museum .

"Fue una forma estupenda de pasar el tiempo, sobre todo si llueve fuera", dijo la esposa de Ansley, Lacy, después de que se maravillaran con algunas de las celebridades de cera, como el sorprendentemente alto Leonardo DiCaprio.

Se encuentran entre el creciente número de turistas que acuden a Walt Disney World o Universal durante varios días, pero que también reservan al menos unas horas para pasar en International Drive, que hasta hace poco era conocido sobre todo por sus hoteles, restaurantes y campos de minigolf.

En los últimos años, han llegado más atracciones, como centros de juegos de realidad virtual, la noria gigante conocida como Icon Orlando 360 y el cercano Andretti Indoor Karting & Games Orlando. Más al norte, el promotor Josh Wallack, que abrió Mango's Tropical Cafe hace unos tres años, anunció el jueves el estreno de un aparcamiento de 880 plazas al lado.

Todo este crecimiento ha hecho que I-Drive empiece a competir con los principales parques temáticos de Orlandopor el tiempo de los turistas, dijo Dennis Speigel, presidente de International Theme Park Services, con sede en Ohio. Describió la rivalidad como de "bajo nivel", pero seria, no obstante.

"Si se pudiera poner una valla alrededor" de I-Drive, casi se ha convertido en su propia puerta temática park , dijo Speigel. "I-Drive es ahora parte de la conversación".

Universal y Disney declinaron hacer comentarios para este artículo.

International Drive se extiende a lo largo de unos 16 kilómetros, delimitado por el antiguo emplazamiento de Artegon Marketplace al norte y la carretera estatal 417 al sur. Su crecimiento más visible se ha producido en un corto tramo cerca de su punto medio.

Un resplandeciente Icon Orlando 360 -antes conocido como Orlando Eye- gira lentamente, llamando la atención de los turistas que circulan por la Interestatal 4 o que sobrevuelan el aeropuerto.

"El ojo es un icon visual que atrae a la gente hacia allí y hace que la gente quiera decir: 'Vamos a ver qué pasa'", dijo Speigel. "Atrae a la polilla a la llama".

La llegada de Icon Orlando ha supuesto el renacimiento de la zona, dijo el director general de Visit Orlando , George Aguel.

"Se puede añadir el hecho evidente de que tenemos la convention center aquí", añadió Aguel.

Los 1,5 millones de asistentes anuales que acuden a Orange County Convention Center para asistir a ferias y exposiciones de todo tipo, desde el surf hasta la MegaCon o los plásticos, también se filtran en I-Drive.

La evolución de I-Drive comenzó, hace décadas, como un terreno en medio de la nada, al que sólo se podía acceder por un camino de tierra. Un abogado convertido en promotor, Finley Hamilton, de Orlando , quiso sacar provecho del anuncio de Disney de construir Magic Kingdom, así que construyó un Hilton Inn.

"Y así nació International Drive ", escribió el Orlando Sentinel en un artículo de 2005, diciendo que la carretera se convirtió rápidamente en un "Salvaje Oeste del capitalismo" a medida que le siguieron más negocios de restaurantes y tiendas de camisetas y el barón hotelero Harris Rosen invirtió millones para dar forma al futuro de la zona.

Ahora, "es un bulevar de categoría mundial", dijo Chris Jaskiewicz, presidente de Icon, que se asienta en un terreno de 250 millones de dólares y 20 acres que alberga atracciones, restaurantes y bares.

No está claro cuántos visitantes llegan a I-Drive.

Visit Orlando, que informó que se estima que 72 millones de turistas llegaron a Orlando en 2017, no hace un seguimiento de las cifras de I-Drive específicamente.

Pero cada vez hay más gente que se aloja en los hoteles de I-Drive, según Visit Orlando, una agencia de marketing de la región financiada con fondos públicos. Los índices de ocupación hotelera en I-Drive han pasado del 72% al 81% en los últimos cinco años.

El número de habitaciones de hotel ha aumentado un 12% en cinco años, hasta alcanzar unas 43.300 habitaciones. Se están construyendo más hoteles, incluso en el emplazamiento del antiguo parque acuático Wet 'n Wild park , que está siendo remodelado por Universal.

I-Drive sigue atrayendo a gente en busca de recuerdos, incluida una familia de Chicago que empezó sus vacaciones en el Reino Mágico y se gastó unos 650 dólares en entradas.

"Los niños son los que nos dicen dónde ir", dice Sonia Limón, que trabaja en un centro de llamadas de un consultorio médico.

Algunos de los que trabajan en I-Drive dicen que el negocio está creciendo.

La novedad de una casa al revés no pudo con el hecho de que el tráfico peatonal en la zona era escaso cuando Brian Wayne empezó a trabajar en WonderWorks hace 12 años.

"Nos asomábamos a la puerta principal y apenas había nadie en la calle", dice Wayne sobre sus primeros años en la atracción, que cuenta con extravagantes experimentos científicos. "Pero ahora la gente definitivamente explora más".

El promotor ha estado pensando en ideas para la próxima etapa de la zona, siendo una de las últimas un festival de música.

"Siempre estamos buscando la cosa más alta del mundo", dijo Whittall.

Algunas de las extravagantes atracciones se dirigen al turista impulsivo que puede decidir apuntarse al paracaidismo de interior o posar con un Justin Bieber de cera en Madame Tussauds.

"Con Disney, ya sabes lo que vas a conseguir", dijo Hannah Grise, directora de marketing de Orlando . SKELETONS: Museum of OsteologyEl Museo de Arte Contemporáneo de Nueva York, que alberga los restos óseos de más de 500 animales.

"Pero en I-Drive, es emocionante. Puedes doblar una esquina y decir: 'Vaya, no sabía que eso estaba ahí'. Hay un montón de pequeñas joyas ocultas".

Russon, Gabrielle, y Marco Santana. "Las nuevas atracciones de International Drive compiten más con Disney y Universal por el tiempo de los turistas". Orlando Sentinel, 27 dic. 2018, www.orlandosentinel.com/business/tourism/os-bz-idrive-themepark-competition-20181218-story.html.