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Orlando Sentinel: Novas atrações do site International Drive competem mais com a Disney e a Universal pelo tempo dos turistas

Eles eram amigos virtuais há anos, jogando "Call of Duty" on-line, até que decidiram se encontrar pessoalmente pela primeira vez e passar férias no Universal Orlando Resort com seus entes queridos.

No último dia de suas férias, Rydge Ansley, um trabalhador da construção civil de 23 anos da Geórgia, e Corey Glenn, 22 anos, um paramédico da Carolina do Norte, entraram no site International Drive para visitar o site Madame Tussauds wax museum .

"Foi uma ótima maneira de passar o tempo, especialmente se estiver chovendo lá fora", disse a esposa de Ansley, Lacy, depois de se maravilharem com algumas das celebridades de cera, como o surpreendentemente alto Leonardo DiCaprio.

Eles estão entre o número crescente de turistas que vão à Walt Disney World ou à Universal por vários dias, mas também reservam pelo menos algumas horas para passar no site International Drive, que até recentemente era conhecido principalmente por seus hotéis, restaurantes e campos de minigolfe.

Nos últimos anos, surgiram mais atrações, incluindo centros de jogos de realidade virtual, a roda-gigante conhecida como Icon Orlando 360 e o Andretti Indoor Karting & Games Orlando. Mais ao norte, o desenvolvedor Josh Wallack, que abriu o Mango's Tropical Cafe há cerca de três anos, anunciou na quinta-feira a estreia de um estacionamento de 880 vagas ao lado.

Todo esse crescimento fez com que o I-Drive começasse a competir com os principais parques temáticos de Orlandopelo tempo dos turistas, disse Dennis Speigel, presidente da International Theme Park Services, com sede em Ohio. Ele descreveu a rivalidade como de "baixo nível", mas ainda assim séria.

"Se você pudesse colocar uma cerca ao redor" do I-Drive, ele quase se tornou seu próprio tema park gate, disse Speigel. "A I-Drive agora faz parte da conversa".

A Universal e a Disney não quiseram comentar para esta história.

International Drive se estende por cerca de 16 quilômetros, delimitada pelo antigo local do Artegon Marketplace, ao norte, e pela State Road 417, ao sul. Seu crescimento mais visível ocorreu em um pequeno trecho próximo à metade do caminho.

Um brilhante Icon Orlando 360 de 400 pés - anteriormente conhecido como Orlando Eye - gira lentamente, chamando a atenção dos turistas que dirigem pela Interstate 4 ou sobrevoam o aeroporto.

"O Eye é um icon visual que atrai as pessoas para lá e faz com que elas queiram dizer: 'Vamos ver o que está acontecendo'", disse Speigel. "Ele atrai a mariposa para a chama."

A chegada do Icon Orlando trouxe um renascimento à área, disse o CEO do Visit Orlando , George Aguel.

"Você pode acrescentar o fato óbvio de que temos o convention center aqui", acrescentou Aguel.

Os 1,5 milhão de participantes anuais que visitam o site Orange County Convention Center para feiras e exposições sobre tudo, desde surfe até MegaCon e plásticos, também chegam ao I-Drive.

A evolução da I-Drive começou, décadas atrás, como um terreno no meio do nada, acessível apenas por uma estrada de terra. Finley Hamilton, um advogado que se tornou desenvolvedor do Orlando , queria capitalizar com o anúncio da Disney de que estava construindo o Magic Kingdom, então ele construiu um Hilton Inn.

"E assim nasceu o International Drive ", escreveu o Orlando Sentinel em uma matéria de 2005, dizendo que a estrada rapidamente se tornou um "Oeste Selvagem do capitalismo", à medida que mais empresas de restaurantes e lojas de camisetas se seguiram e o barão do hotel Harris Rosen investiu milhões para moldar o futuro da área.

Agora, "é uma avenida de classe mundial", disse Chris Jaskiewicz, presidente da Icon, que fica em um local de US$ 250 milhões e 20 acres que abriga atrações, restaurantes e bares.

Não se sabe exatamente quantos visitantes chegam ao I-Drive.

O Visit Orlando, que informou que cerca de 72 milhões de turistas visitaram o site Orlando em 2017, não registra os números do I-Drive especificamente.

Mas mais pessoas estão se hospedando em hotéis na I-Drive, de acordo com a Visit Orlando, uma agência de marketing financiada com recursos públicos para a região. As taxas de ocupação de hotéis em I-Drive saltaram de 72% para cerca de 81% nos últimos cinco anos.

O número de quartos de hotel aumentou 12% em cinco anos, chegando a cerca de 43.300 quartos. A construção de mais hotéis está em andamento, inclusive no local do antigo parque aquático Wet 'n Wild park que está sendo reformado pela Universal.

O I-Drive ainda atrai pessoas em busca de lembranças, incluindo uma família de Chicago que começou suas férias no Magic Kingdom e gastou cerca de US$ 650 em ingressos.

"São as crianças que nos dizem para onde ir", disse Sonia Limón, que trabalha em uma central de atendimento de um consultório médico.

Alguns que trabalham na I-Drive dizem que o negócio está crescendo.

A novidade de uma casa de cabeça para baixo não podia ser contrabalançada pelo fato de que o tráfego de pedestres na área era escasso quando Brian Wayne começou a trabalhar na WonderWorks há 12 anos.

"Olhávamos para a porta da frente e quase não havia ninguém na rua", disse Wayne sobre seus primeiros anos na atração, que apresenta experimentos científicos malucos. "Mas as pessoas estão definitivamente explorando mais agora."

O desenvolvedor está pensando em ideias para a próxima etapa da área, sendo que uma das mais recentes é um festival de música.

"Estamos sempre procurando a coisa mais alta do mundo", disse Whittall.

Algumas das atrações peculiares atraem o turista impulsivo que pode decidir se inscrever para saltar de paraquedas ou posar com um Justin Bieber de cera no site Madame Tussauds.

"Com a Disney, você meio que sabe o que vai receber", disse Hannah Grise, diretora de marketing do site Orlando para SKELETONS: Museum of OsteologyA área de pesquisa da Disney, que abriga os restos de esqueletos de mais de 500 animais.

"Mas na I-Drive, é emocionante. Você pode virar uma esquina e dizer: 'Uau, eu não sabia que isso estava lá'. Há muitas pequenas joias escondidas."

Russon, Gabrielle e Marco Santana. "Novas atrações do International Drive competem mais com a Disney e a Universal pelo tempo dos turistas." Orlando Sentinel, 27 de dezembro de 2018, www.orlandosentinel.com/business/tourism/os-bz-idrive-themepark-competition-20181218-story.html.

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